レッサーパンダの名前について

「パンダ」とは、ネパール語で「竹を食べるもの」を意味する「ボンガ」に由来すると言われていますが、もともとパンダと言えば、このレッサーパンダのことを指していました。

しかし、19世紀にジャイアントパンダの存在が広く知られるようになると、大きなジャイアントパンダに対して、頭にlesser(小さい)を付けて呼ばれるようになりました。

lesserにはネガティブな意味も含まれているので、現在英語圏では「red panda」と呼ばれることが多いようですが、日本ではそのまま「レッサーパンダ」と呼ばれています。

学名のAilurus fulgensは、「炎色の猫」や「光る猫」という意味で、レッサーパンダの栗色の毛並みが、陽光に照らされると美しく輝いて見えることから、そう名付けられたようです。

中国語では「小熊猫」と記します。猫とは似ても似つかないジャイアントパンダを「大熊猫」と記すのは、レッサーパンダを熊猫と呼んでいた頃の名残です。

ちなみにフランス語では「petit panda」、プチパンダです。

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